¿Sabías que los ojos de los caballos expresan sus emociones?

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Expresiones faciales de los caballos

Tras realizar diferentes estudios basados en el seguimiento de los caballos, Jennifer Wathan y Karen McComb, investigadoras de la Universidad de Sussex especializadas en la comunicación de los mamíferos, han demostrado que los caballos domésticos intercambian información entre ellos a través de expresiones faciales. El sistema de la Codificación de la Acción Facial equina (EquiFACS) ideado por ellas y en el que también han colaborado científicos de la Universidad de Portsmouth (Reino Unido) y la Universidad Duquesne (EE UU), hace posible identificar 17 movimientos faciales muy sutiles en caballos. Estos movimientos guardan similitudes con 27 expresiones faciales de los seres humanos, 13 de los chimpancés y 16 de los perros.

Aunque estudios previos habían investigado las expresiones faciales de los caballos en contextos específicos como dolor, por ejemplo, hasta ahora no había una metodología disponible que documentase todos los posibles movimientos de la cara de estos animales y que proporcionase una manera de registrar posibles configuraciones faciales. EquiFACS ofrece una metodología sistemática de identificación y codificación de las expresiones faciales basándose en la musculatura facial subyacente y en el movimiento muscular. EquiFACS tiene en cuenta la anatomía y documenta todos los posibles movimientos de la cara en lugar de hacer una configuración de los movimientos asociados a una situación particular.

Pese a que la estructura facial humana es diferente de la equina, los investigadores han podido identificar algunas expresiones similares en relación con los movimientos de los labios y los ojos. Tal y como ha declarado Jennifer Wathan, coautora del trabajo, “Los caballos son predominantemente animales visuales, su visión es mejor que la de los gatos domésticos y los perros. Sin embargo, su uso de las expresiones faciales se ha pasado por alto en gran medida. Nos sorprendió el rico repertorio de movimientos faciales complejos que tienen y que muchos de ellos son similares a los humanos. Lo que vamos a estudiar ahora es cómo se vinculan estas expresiones a los estados emocionales”.

Para llevar a cabo la metodología de trabajo EquiFACS, las investigadoras analizaron imágenes de vídeo de una amplia gama de comportamientos naturales del caballo con el objetivo de identificar los diferentes movimientos que los caballos pueden hacer con su rostro. También llevaron a cabo un examen anatómico de los músculos faciales que sustentan estos movimientos. Cada movimiento facial se identificó con un código.

“Antes se pensaba que cuanto más alejado estuviera un animal como especie de los humanos, más rudimentario sería su uso de expresiones faciales. Después del desarrollo de EquiFACS, sin embargo, es evidente que los caballos, con sus sistemas sociales complejos y de fluidos, también tienen una amplia gama de estos movimientos y comparten muchos de ellos con los seres humanos y otros animales”, afirma McComb.

Las orejas, un medio de comunicación equina

La mayoría de las personas que viven y trabajan con animales que tienen orejas que pueden mover, están de acuerdo con que éstas son importantes en la comunicación pero la ciencia ha tardado tiempo en poder demostrarlo. Tenemos una visión “humano-céntrica” del mundo y, como nosotros no podemos mover las orejas, las subestimamos en otras especies”, asegura Wathan.

Cuando se trata de prestar atención al otro, parece que los caballos son todo “orejas”. Prueba de ello es un experimento llevado a cabo por Wathan y McComb. En él, varios caballos se llevaron de forma individual a un punto donde eran liberados y se les permitía elegir entre dos cubos. En la pared detrás de los cubos había una fotografía a tamaño natural de una cabeza de caballo mirando, o bien a la izquierda o bien a la derecha.

Los investigadores descubrieron que si las orejas o los ojos de los caballos en la imagen estaban en sombras, el caballo que iba a comer hacía una elección aleatoria entre los dos cubos. Sin embargo, si las orejas y ojos eran visibles, los caballos las tenían en cuenta para guiar su elección. Tal y como ha dicho Wathan: “Investigaciones previas en comunicación de la atención se han focalizado en las señales que usan los humanos (la orientación del cuerpo, la orientación de la cabeza y de la mirada). Pero ninguno ha ido más allá de esto. Hemos descubierto que, en los caballos, las posiciones de las orejas era también una señal crucial. De hecho, los caballos necesitaban ver las características faciales detalladas de ambos ojos y orejas de otro caballo para guiar su dirección”.

Por su parte McComb ha dicho: “Este estudio enfatiza que animales distintos a los primates están pendientes en sutiles diferencias en la expresión facial y pueden usar esto para guiar las decisiones que toman. Pequeños movimientos faciales pueden indicar importantes cambios en la atención y estado emocional y parecen ser cruciales en determinados comportamientos sociales en un amplio rango de animales”.

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NSMG
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