¿Qué hacen tus ojos cuando duermes? Analizamos la fase REM del sueño

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¿Qué hacen los ojos mientras dormimos? Mientras dormimos, los ojos continúan funcionando y enviando información al cerebro. ¿Quieres saber si alguien está soñando? Observa sus ojos: si se mueven rápidamente de un lado a otro puedes concluir que esa persona se encuentra inmerso en el mundo onírico. ¡No le despiertes!

Científicos del Massachusetts Institute of Technology (MIT), ha comprobado que el cerebro humano es capaz de procesar imágenes completas en tan solo 13 milésimas de segundo. Cuando vemos algo la información llega a la retina, donde se transmite al cerebro para posteriormente ser procesada por el mismo en parámetros de forma, orientación, color… ¿Qué información transmiten nuestros ojos durante el sueño?

El la década de los años 50 dos investigadores del sueño, Aserinsky y Kleitman descubrieron que, mientras la persona dormía, los ojos experimentaban períodos de quietud movimiento. Dividieron así el sueño en dos partes: REM (Rapid eye movement) y NREM (No Rapid Eye Movement). En la fase REM (rapid-eye movements), el movimiento de los ojos es vertiginoso; aunque no envían información visual al cerebro, el córtex (área del cerebro que procesa las imágenes) permanece en actividad. Esta fase es la quinta etapa del sueño (las cuatro anteriores que completan el ciclo del sueño forman parte de la fase NREM o NO REM), comienza aproximadamente 90 minutos después que nos dormimos.

Las fases del ciclo del sueño

El ciclo del sueño combina fase NREM (en la que hay 4 subetapas) y REM. Los periodos NREM se dividen en 4 fases:

  1. Fase 1. Es el paso del estado de vigilia al sueño y dura de 30 segundos a varios minutos. Es una fase de sueño ligero.
  2. Fase 2. La actividad cerebral se vuelve más lenta, el sueño se hace menos ligero. Esta fase dura una hora aproximadamente.
  3. Fases 3 y 4. En estas etapas del sueño el cuerpo descansa más, la actividad cerebral se vuelve mucho más lenta y la persona “desconecta” completamente de su entorno, por lo que resulta muy difícil despertarla.

Los periodos REM y NREM se van alternando varias veces  (4 ó 5) a lo largo de una noche, formando ciclos que duran entre 90 y 120 minutos. Durante los primeros ciclos de la noche predominan las fases de sueño profundo, de descanso. Pero, en la segunda mitad de la noche predominan las fases 2 y REM.

Durante la fase REM, además de moverse los ojos bajo los párpados, la actividad electroencefalográfica es más rápida, se producen variaciones en la respiración y el ritmo cardíaco y la musculatura se relaja completamente, pierde todo su tono, dejando al cuerpo inmovilizado. Así, mientras el resto de los músculos están relajados, los músculos oculares se encuentran en plena actividad. Debido a esta paradoja, la fase REM también recibe el nombre de fase del sueño paradójico.

El movimiento de los ojos en la fase REM indica que la persona se encuentra profundamente dormida y soñando. Cuando alguien se despierta durante esta etapa interrumpe su sueño y, por eso, lo recuerda mejor que otra que es despertada en la fase NREM. Según el Instituto Nacional de Salud de España, cada persona puede llegar a soñar alrededor de 2 horas por noche. Pero, ¿por qué no siempre nos acordamos de lo que soñamos? La incapacidad de recordar los sueños está relacionada con el ciclo de sueño del cerebro. Durante el sueño, el sistema de memoria está inactivo, lo que lo hace incapaz de recordar las secuencias. No obstante, las personas que tienen un ciclo de sueño interrumpido en la fase REM, cuando el cerebro está “en alerta”, son más propensas a recordar algunos detalles.

¿Por qué no puedo dormir bien?

La exposición continuada a la luz artificial de pantallas y luces LED (luz azul-violeta), resulta perjudicial para la salud ocular y para nuestro ciclo del sueño. La luz azul afecta negativamente al reloj biológico, reduce la producción de melatonina, una hormona que la glándula pineal genera en la oscuridad y que favorece nuestro sueño. Pero, ¿por qué las pantallas no te dejan dormir?

Investigadores de Oxford han estudiado el sueño con tres colores diferentes de luz: violeta, azul y verde. La luz verde produjo un rápido comienzo del sueño (entre 1 y 3 minutos). La azul lo atrasó y la violeta también, aunque menos. Los investigadores encontraron que mientras que la exposición a los tres colores de la luz aumenta el nivel de corticosterona (una hormona del estrés producida por la glándula suprarrenal que causa la excitación: vigilia), en los ratones normales, la luz azul provocó un incremento mucho mayor.

Saber cómo se comporta nuestro cerebro y nuestros ojos durante el ciclo de sueño y cómo condicionantes externos como el estrés o la sobre-exposición a la luz azul pueden influir en la calidad del sueño, nos ayudan a saber qué podemos hacer para dormir mejor. ¡Cuida tus ojos y tu sueño!

Comentarios

  • Alteraciones del sueño
    Responder

    Alguna vez me he llevado un susto cuando he visto a mi marido durmiendo y con los párpados temblando. Más tarde aprendí que era por que estaba entrando en la fase REM.

NSMG
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El blog de Essilor.
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